童年時期的極度壓力可能會傷害未來幾年的社會學習

童年時期的極度壓力可能會傷害未來幾年的社會學習
哪些認知過程解釋了兒童逆境的長期影響?
Ricky Kharawala在Unsplash上, CC BY

每年,美國超過6萬兒童 提到虐待或忽視兒童保護服務. 以前的研究 關於早期生活壓力和兒童虐待的後果表明,這些孩子將更有可能發展成多種 社會和心理健康問題。 經歷過早期逆境的青少年和成年人,如虐待,忽視或極度剝奪,更容易被社會隔離,在監獄中度過時間,並發展包括焦慮和心理障礙在內的心理障礙。 抑鬱.

研究人員長期以來一直困惑於為什麼早年的生活壓力與多年後的各種各樣的問題有關。 為什麼這些問題很多 只在青春期甚至成年期出現? 這些“睡眠效應”表明早期生活壓力可能破壞大腦發育的各個方面,支持通常促進積極的社會關係和心理健康的關鍵情緒和認知過程。

心理學家知道早期生活壓力會影響人們 控製或調節情緒的能力支持這些技能的大腦區域。 例如,經歷過很多壓力的孩子似乎更難以遏制憤怒或焦慮等負面情緒。

但情緒調節可能不是全部。 由於早期生活壓力與如此廣泛的後期問題相關,這些不良經歷似乎也可能影響其他一些非常基本的認知過程。 我的同事們 和我 開展 一項研究調查。 我們的研究結果表明,除了情緒之外,兩種一般的學習機制也受到早期生活壓力的影響 - 這些機制有可能解釋兒童逆境的長期影響。

兩種社會學習方式

我和我的同事決定專注於兩種認知技能,這些技能對人們在世界社會中的運作方式至關重要。

第一個是學習和更新自己的行為與由此產生的結果之間的關聯的能力 - 心理學家稱之為“器樂學習”。一個非常簡單的例子就是學習當我敲響門鈴時,有人來到門口。

但敲響門鈴並不總是會有人來到門口 - 也許沒人在家。 因此,行動和結果之間的聯繫取決於背景。 在這項研究中,我們也對壓力如何影響環境變化時更新知識的能力感興趣 - 心理學家稱之為“認知靈活性”。


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說我正在告訴我的朋友關於我跑的最後一次超級馬拉松,給她一英里一英里的回顧。 我的朋友最初可能真的很投入,所以我會在我選擇的談話主題和她的熱情之間形成一種積極的聯繫。 但最終她可能會開始感到無聊 - 當我談到跑步時,我可能會非常囉嗦。

希望我會注意到這種轉變 - 我與之交談,她的反應會改變 - 我將結束我的回顧。 但如果我反复聽不到我的談話夥伴對我正在談論的內容失去興趣的信號,她可能會開始對我們的咖啡日期進行更多的雨水檢查。

您周圍的環境,包括其他人對您行為的反應,都在不斷變化,您能夠識別這些變化並相應地調整您的行為,這對您有好處。 如果沒有,你將難以建立健康的社會關係。 這是我們研究所關注的這些技能。

在實驗室尋找壓力的影響

我和我的同事帶著十幾歲的參與者 - 其中一半被兒童早期的照顧者身體虐待 - 帶到我們的實驗室,調查他們如何處理特定的認知任務。

我們首先測試了在童年早期受虐待的青少年是否與同齡人一樣善於將他們的行為與獎勵和懲罰聯繫起來。

青少年觀看日常物品的照片,如鞋子或掃帚。 這些是中性對象,本質上不是好的或壞的,因此在這個任務中,參與者必須通過經驗來學習每張圖片是否與獎勵或懲罰相關聯。 每當他們看到一張照片時,他們都可以選擇按下按鈕或什麼都不做。 如果他們按下按鈕,他們將贏得積分或失分。 一些圖片導致獎勵,其他圖片導致損失。 如果他們沒有按下按鈕,則什麼也沒發生。

在完成任務的中途,我們改變了方向。 因為其他研究發現,經歷過早年生活壓力的孩子 可能會特別難以改變他們的反應,我們對參與者的認知靈活性感興趣。 最初導致獎勵的一些照片現在導致了損失,反之亦然。 這種情況類似於我的朋友對我所有正在運行的故事感到厭倦。 如果參與者想要繼續獲得積分,他們需要改變他們的回答。

事實證明,遭受身體虐待的青少年在任務的兩個方面都比沒有被虐待的同齡人更麻煩。 當他們不得不改變他們的反應時,他們的困難尤為明顯。 一旦他們學會了背景,行動和結果之間的聯繫,他們很難在情況發生變化時更新和調整他們的行為 - 比如與獎勵相關的事件與懲罰相關聯,反之亦然。

當青少年完成這項任務時,我和我的同事們使用功能性磁共振成像來測量他們的大腦活動區域。 當受虐待的青少年看到導致獎勵的圖片時,殼核和前扣帶皮層 - 大腦的兩個區域,幫助人們學習他們的行為和結果之間的聯繫 - 不那麼活躍。 有趣的是,研究人員發現,當有心理障礙的人獲得獎勵時,大腦活動會減少 如抑鬱症.

徘徊效應 - 以及如何抵消它們

總而言之,這些研究結果表明,早期逆境可能會影響人們如何在生活中獲得獎勵。 壓力可能會破壞關鍵大腦區域的發展,幫助人們將特定事件或行為與積極或消極結果聯繫起來。 因此,暴露於早期壓力的兒童可能無法學習如何在生活中取得積極成果,例如在學校做得好或交朋友 - 這些問題可能會造成額外的壓力。

結果,即使在最初的逆境結束後,這些人可能會遇到更少的積極和更多的負面體驗,並最終得到 抑鬱症等精神健康問題的風險較高。 因為一旦壓力結束,這些學習困難就不會消失,這條途徑也有助於解釋早期生活壓力的睡眠效應,這種壓力只會在生命後期出現。

如果早期生活壓力破壞了與基礎學習一樣重要的東西,那麼這些孩子有什麼希望嗎? 是。 事實上,這些研究提出了研究人員可以考慮創建干預措施的新方法,以幫助那些經歷過早期逆境的孩子。 例如,精心設計的電腦遊戲可以教孩子們注意環境中的獎勵,並收集有關如何獲得這些獎勵的信息。

其他干預措施可以針對兒童應對不斷變化的環境的能力。 事實上,像大兄弟和大姐姐這樣的節目, 這似乎可以改善有風險的孩子的成果 可能已經通過這種方式將孩子暴露給新環境和新人。 以這些方式提高兒童的學習能力可能是改善社會和心理健康結果的有效方法。

談話雖然社會應該首先努力防止兒童承受高度壓力,但是關於如何接觸壓力會影響學習的新研究可以帶來更多方法來幫助已經經歷過早期逆境的孩子。

關於作者

Madeline Harms,心理學博士後研究員, 威斯康星大學麥迪遜分校

這篇文章最初發表於 談話。 閱讀 原創文章.

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