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為什麼我們不善於理解大數字

理解大數字 4 2
 人腦不是為理解大量數字而構建的。 大阪韋恩工作室/蓋蒂圖片社

截至 2022 年 XNUMX 月,已有 近 1 萬例確診的 COVID-19 死亡病例 在美國 對於大多數人來說,想像一百萬個事物的樣子是一項不可能完成的任務。 人類的大腦並不是為了理解這麼大的數字而建造的。

我們是兩位研究神經過程的神經科學家 學習數字認知 – 人們如何使用和理解數字。 雖然關於人腦的數學能力還有很多有待發現,但有一點是肯定的:人是 處理大量數字很糟糕.

在 omicron 波的高峰期,每天有超過 3,000 名美國居民死亡—— 比任何其他高收入大國都快. 每天3,000人的死亡率已經是一個難以理解的數字; 1萬是深不可測的大。 現代神經科學研究可以揭示大腦在處理大量數字方面的局限性——這些局限性可能已經考慮到美國公眾如何看待和應對與 COVID 相關的死亡。

大腦是用來比較的,而不是用來計算的

人類使用整個大腦中相互連接的神經元網絡來處理數字。 其中許多途徑涉及 頂葉皮層 – 位於耳朵上方的大腦區域。 它負責處理所有不同種類的數量或大小,包括 時間、速度和距離提供基礎 其他數字能力。

雖然人類用來表示數字的書面符號和口語是一種文化發明,但理解數量本身卻不是。 人類——以及許多動物,包括 , 鳥類猴子 – 在出生後不久就表現出基本的數字能力。 嬰兒、成人甚至老鼠都能找到它 更容易區分相對較小的數字 比更大的。 2 和 5 之間的差異比 62 和 65 之間的差異更容易可視化,儘管這兩個數字集僅相差 3。

大腦經過優化,可以識別少量數字,因為人們每天最傾向於與較小的數字互動。 研究表明,當呈現不同數量的點時,兩者 孩子成人 可以直觀快速地識別小於三或四的數量。 除此之外,人們必須數數,隨著數字越來越高,直觀的理解被大的、單獨的數字的抽象概念所取代。

這種對較小數字的偏見甚至在雜貨店每天都在上演。 當研究人員要求結賬隊伍中的購物者估算他們購買的總成本時, 人們可靠地命名了低於實際金額的價格. 這種扭曲隨著價格的增加而增加——雜貨越貴,估計和實際數量之間的差距就越大。


一旦你進入像數百萬和數十億這樣的大數字,大腦就會開始將這些值視為類別而不是實際數字。 J Baikoff 通過 Youtube。

不擅長大數字

由於任何大於 5 的數字都太大而無法直觀地識別,因此大腦在面對更大的數字時必須依靠不同的思維方式。


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一個著名的理論提出,大腦依賴於一種不精確的方法,它代表 大約數量 通過某種 心理數字線. 這條線,在我們的腦海中想像,從左到右組織從小到大的數字(儘管這個方向取決於 文化大會)。 人們在使用這個內部數字行時往往會犯一致的錯誤,通常 低估極大數量和高估相對較小的數量. 例如,研究表明,地質學和生物學課程的大學生通常會低估時間 在地球上第一個生命的出現和恐龍之間 - 這是數十億年 - 但高估了恐龍在地球上實際生活的時間 - 數百萬年。

進一步研究人們如何估計大數的價值表明,許多人 將數字 1 萬放在中間 在數軸上介於 1,000 到 1 億之間。 實際上,1,000 萬比 1,000 億更接近 1 XNUMX 倍。 這個數字線失態可能在視覺上代表人們如何 使用“千”和“十億”等詞作為類別標記 代表“大”和“更大”而不是不同的價值。

在處理日常經驗之外的數字時,精確值意味著更少。

1,000,000死亡

數字是總結大流行病危害的有用、清晰和有效的方法,但事實是大腦根本無法理解一百萬人死亡意味著什麼。 通過將死亡抽象為不可能的大量數字,人們會成為思維局限的犧牲品。 這樣做很容易忘記,每一個數字的增加都代表了另一個人的整個生活經歷。

這場大流行充滿了難以理解的數字。 這 各種口罩的過濾效率中, 不同 COVID-19 測試的準確性,全州病例數和 全球死亡率 都是遠遠超出大腦直覺數字處理能力的複雜概念。 然而這些數字—— 以及它們是如何呈現的 ——非常重要。

如果大腦是用來理解這些數字的,也許我們會做出 不同的個人決定或採取不同的集體行動. 相反,我們現在為這個數字背後的百萬人哀悼。談話

關於作者

林賽哈薩克, 發展和心理科學博士生, 斯坦福大學伊麗莎白·Y·圖馬里安, 腦波學習中心主任, Synapse School & Research Associate, 斯坦福大學

本文重新發表 談話 根據知識共享許可。 閱讀 原創文章.

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